España cuestiona anuncios de prostitución – BBC Mundo

“Chicas orientales. Dulces y complacientes. No te arrepentirás”. Detrás de este tipo de anuncios publicados en los periódicos españoles la policía desarticuló una red que obligaba a prostituirse a mujeres chinas a cambio de comida.

No es la primera vez. España es el único país de Europa donde los diarios “serios” publican estos anuncios. El gobierno y las ONGs quieren prohibirlos pero los medios se resisten por sus jugosos ingresos.

Estos clasificados le reportan a los medios unas ganancias anuales de más de US$50 millones, según la comisión del Congreso que investiga el tema. Diarios como El País o El Mundo, dos de los periódicos con más circulación en España, pueden publicar hasta 600 ó 700 anuncios diarios que rondan los US$120 cada uno.

En Argentina la cosa no está mucho mejor, pero ¿qué medio local se animaría a hablar del tema?

And England did make it to the final of the World Cup!

In the end, against all the odds and the fact that its team had been already eliminated, England managed to get a place in the World Cup final. It will referee it.

Howard Webb, who refereed the Champions League final this year, will oversee the last and biggest game of Southafrica 2010. Good luck to him.

More info: http://www.guardian.co.uk/football/2010/jul/08/howard-webb-referee-world-cup-final1

Tough decisions: a week of mountaineering and climbing in the French Alps

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After more than 10 hours drive, including the crossing of the Channel Tunnel, we arrived at Ailefroide. A paradise for lovers of the mountain, with options for alpine routes and sport climbing on granite of pure friction and few hand holds (I managed to try my first nail hook, and it worked!). There is also via ferrata, but I did not have enough time to have a go at it. I will do it next time.
 
Four members of the BCC (Brixton Climbing Club) were travelling in the car. In Ailefroide we joined a group that had got there before us. We were 14 in total, between club members and guests. We stayed in the breathtakingly beautiful municipal campsite. It sits at the confluence of a couple of valleys that mark the beginning of several alpine routes. The view is spectacular wherever you look. It is set on green and flowery meadows, surrounded by rock mountains and tree clusters. Bonfires are allowed, and the toilets and showers are in very good condition (as long as you don’t choose the only shower that does not have hot water, as I painstakingly learned). Just 5 to 10 minutes away sat the guides’ office, the tourist office, the inevitable mountain equipment sale and rental shop, a bar and a Spar supermarket (home of our daily pain ou Chocolat, baguettes, cheese and saucisson; of course, beer ond wine). What you couldn’t get was mobile signal. Not at all. Apologies for not getting in touch.

We got to Ailefroide on Saturday, late at night. We pitched our tents and chatted with those who were already there. Then, we jumped into our sleeping bags. In the morning we went to tackle some climbing routes,  one and two pitches long. The climbing there is all about friction and using your feet. Once the body adapts to it, the routes get very enjoyable.

No Pelvoux

Even before getting to the campsite Alex had been very vocal about his interest in tackling the Pelvoux traverse -an Alpine route that starts at the campsite, climbs towards the summit of Mt Pelvoux and returns to the campsite across the glacier Violettes. Alex managed to convince Stephen to go for it. The mountain guides give the route a PD alpine grade (realtively easy), however they also state that the return bit demand a highly competent team of experienced alpinists.This last fact made me wonder, since I don’t consider myself a very experienced alpinist. But as Stephen had decided to go with Alex (I feel closer to Stephen’s level than Alex’s, who is a stronger climber in general) I then decided to pack for the two-day journey. Twenty minutes after leaving the campsite the first defeat of the trip was inflected upon me -defeat and sense of failure. We met a British guy on a mountain bike. He asked us where we were going. We discussed our project with him. He told us he had recently did it with some friends. So we asked more. He first pointed to the fact that the single rope we were carrying wouldn’t be sufficient for the long abseils needed to get on top of the Violettes glacier. Stephen returned to the campsite to fetch a second one, then.The guy also gave us other details of the descent, which painted quite a clear picture of its technical challenges. At that point I decided I did not want to go up. It was something I felt in my stomach. A physical sensation that suggested I didn’t have to go.

With some guilt but with conviction I asked Alex for forgiveness and said that something told me it was not for me to do it at that point. He nodded understandingly. And I started my way back. Halfway I met Stephen. I told him about my decision. He also respected it, and I think it opened the doors to his own doubts. But in the end he decided to go ahead. I returned to camp with a mixture of relief and sadness. I met the rest sitting around the campfire. They looked puzzled, and asked me what had happened. I explained it and -again- everyone nodded. I think it’s a good thing in the mountaineering culture not only to encourage others to push their limits and overcome their fears, but also to be understanding and supportive when someone says: “no, not this time”. I value all these in a great measure.

Alex and Stephen managed to get to the place they had chosen for the bivy, but very late and very exhausted. That was the Pelvoux hut, at 2700 metres above sea level, which is 1200 metres higher than the campsite. The lack of acclimatisation didn’t help, as also didn’t the too short sleep in the outdoors. Finally, too tired, they wnt up the col where the Coolidge couloir starts (this is the “avenue” through which the final approach to Mt Pelvoux is done). From there, if I remember correctly, they tackled some minor peak. The whole trip became a recognition mission for an attempt we made some days later (one that would not include the crossing of the Violettes, but only the summit of Mt Pelvoux, returning along the same path of the ascent).

While those two were up, I was somewhat worried. Only at 4 pm on the following day I managed to relax, when Alex arrived back (hours before we had heard the disturbing hum of a rescue helicopter). He told us that Stephen had stayed behind because he had lost his camera and climbed back to the hut to see if someone found it (no one did, unfortunately). That re-visit to the hut made Stephen get in good spirits with the guardian, which would prove a very good thing days later. Alex arrived after lunch, after the rest of the group had been spending the morning climbing one-pitch and two-pitches long climbes 15 minutes away from the campsite, on a wall I could see from my tent. It just pure granite fun again. I think I did a 5b that day. Or 5a. I think 5b was the most I lead on this trip. (Although Stephen and I are convinced that a 5a that we did on the last day was actually a 5c. Anyway… The perennial debates about the degrees of the routes!)

Half Sélé

Later on that day, 10 of us set out to ascend the glacier du Sélé, which would take us to the col du Sélé, more than 3600 meters high. The group was led by Jon, who had been there in the last year and knew the route. We started late (it is difficult to make lots of people move quickly). Jon was worried because we needed to climb a 200 meters rock face to get to the bivy site, and although it was just a scramble he didn’t want to do it before it got dark (especially because among the 10 we had some inexperienced members). So we imposed a quick pace -especially me, who was one of the pace setters for quite a while. We got to the fixed ropes on the rock face just in time to reach the top before the light was gone. But I was exhausted. I felt more of a weakness than actual tiredness, as if my body core, not my legs, was asking for relaxation and pampering. A feeling that I ultimately awarded to the effect of height, lack of hydration and haveing not eaten as well as I should have.

After the bivouac, which if I remember correctly lasted until 4 in the morning, the poor sleep was added to the bag of weaknesses. On the way up we had already lost Keith, who was too tired and decided to return to the campsite before reaching the wall, and Priit and his girlfriend Hannah, who were walking much slower (they ended up bivying on a ledge on the cliff). On waking up at the bivouac I took a few sips of water and ate a cereal bar. It was seven of us, and we split up in two ropes. Jon led the first one, with Claudia (his girlfriend), Sasha and Fabien. I led the second, with Katie and Chris (I think that it might have been a good idea to let Chirs lead, but it just happened in this way). I believe that we did set up too tough a pace again; the only people who seemed not to suffer were Sasha and Fabien (which throughout the trip demonstrated an enviable state).

In the middle of the glacier, after a long fight against the resistance of my body to move forward, fate gave me the opportunity to walk back. Jon asked me to come to him and Claudia, whom he had been talking for a minute after stopping the march. When I got there she had a shaken appearance. Jon told me that she could not go any further, and suggested that he went down with her, and I stayed with the rest of the group and led them to the col. But between my own weariness, and the fact that he knew the route better and had more experience I suggested we did the opposite. Luckily, he accepted. I roped up with Claudia and we started our way back. Although the body thanked me, something in me began to feel a greater sense of frustration. I needed to accomplish a mountaneering goal in this trip, and it was proving and elusive task.

We set a slow pace with Claudia. When we got to the bivy, we stopped to take the most wonderful nap, lulled by the sound of the river which barely shaded the rocky silence, dotted by sporadic bird songs. After an hour, we resumed our journey to the campsite. The body seemed grateful for every foot we descended, although the road seemed eternal. As recovered my breath, a little bit of sorrow grew up inside me for forcing myself up to the col. I only felt consoled by the fact that the trigger for the descent had not been my own state of exhaustion. But it was not enough. I forced myself to remember how bad I was feeling and managed to get rid of the negative feelings.

12 pitches on Palavar’s granite

We spent the afternoon relaxing and chatting with Alex and Stephen and the others who were already in Ailefroide. We decided with Stephen that the next day wer were going to climb Palavar, a hill just behind the campsite, via Palavar les Flots. It’s a 400 meters long, 12 pitches, 5b max route (the previous link is wrong when stating it’s 11 pitches, but I think the last two can be done in one go).

We woke up at 4 in the morning (it is always early starts in the Alps), and made the approach to the route with Alex and Sasha; they would tackle a tougher route on Palavar (with a 6b+ pitch). The early start paid off, we were the first party on the wall, just minutes ahead a Dutch couple. They were biting our heels all the time, even though we were not going particularly slow (we averaged 27 minutes a pitch). I guess it could have been done faster, but we took it easy. We felt a massive joy when we completed the last pitch and I finally seemed to have accomplished a goal (well, half of a target, because we still had to ab down). All in all it was a technically easy climb, and the main challenge was in the length of the route. The biggest exposure came during the abseils. There were several aerial ones, with the usual “harness pain”. The first abseil took us a while, and the Dutch couple was pushing us from the top. But in the subsequent ones we managed to oil (not the happiest of metaphors in this case) the whole procedure and left them behind. Back around the tents we set our next objective: Mt Pelvoux, again. This time the group would be: Alex, Sasha, Fabien (on one rope) and Stephen, Priit, Hannah and I (on the other).

This time everything was better planned. We left early on Thursday after a hearty lunch. I hesitated because I was not feeling that well. I decided I would just try and go as far as I could. The plan was to bivouac 200 meters above the hut and, if we could, even still higher, to start with some extra terrain gained in the morning. We would first stop for dinner at the hut, to get well fed before attacking the hard part of the climb.

Another approach, another Pelvoux

I completely changed my philosophy from the attempt at Sélé. Instead of rushing it on the way to Pelvoux hut, I set myself to a slow pace. As soon as I felt my heart rate going up I just slowed down. So much was this true that most of the group went ahead of me. I passed them while they stopped for a break, I just didn’t want to stop. In the end, it took me 3h20 to get to the hut, going from 1500 to 2700 meters (40 minutes less than it had taken Stephen and Alex in their first attempt). I was also very careful to drink enough water on the way up. And having it played that way, I barely felt tired when I arrived at the hut. The strategy worked. It was a great learning point: when on high ground better not to quicken the pace (unless you need to avoid too much time of exposure to objective dangers), you must listen to the body, go little by little, get acclimatised, eat well when you can and drink as much as you can. I hope I never forget this lesson and take advantage of it in future mountaineering projects.

But when you are in the hands of nature, there’s so much you can do. So this attempt also had its mishaps. Upon arrival at the hut we asked for dinner, but we were told we should have booked in advance. In the end, after some consultation, the cook and the guardian agreed to serve us soup and omelettes. We were thrilled by the idea. But we had to wait. It was just 4:30 or 5pm and dinner was served at 6:30. We had some rest.

Since we got to Ailefroide, every day it had been raining for two or three hours in the afternoon. The storm usually started between 3 and 7 pm, at the latest. We expected to get to the hut before the storm, and we did. The plan was to dine while the water was falling and approach the bivi when it stopped. But the rain didn’t stop. When we were finishing the delicious soup and the sublime omelette it started. At 9 we started to worry, because there was little sunshine remaining. But around 10, when the storm was still in full throttle, we got discouraged. We were going to have to leave in the dark, get soaked and get a few miserable hours of sleep before starting the truly hard part of the climb.

But the guardian surprised us again with his kindness: out of the blue he offered us to stay in the room used for cooking by the guests. It was a blessing. We rested very well, despite the snoring (mainly mine). And at 3 in the morning we woke up, quietly and very efficiently prepared the equipment and our light backpacks (we left the sleeping bags and other bivy stuff in the hut) and began the walk towards the upper parts of the massif.

Alex, Sasha and Julien went ahead, decided to get to the top of Mount Pelvoux. My, led by Stephen, chose to go a little slower (Hannah did not have much experience in the mountains and had a slower pace) and decided to make a call later of whether trying to go all the way up Mt. Pelvoux or better take on one of its satellites, the Aiguille du Pelvoux. With the torches on, we passed the first obstacle, a short scamble to get to the top of a sort of moraine that leads to the snow slab where the climb towards Pelvoux and its satellites actually starts. Shortly after passing the wall I realized that I had a pocket of my jacket opened, the one where I had put the GPS Gema had given me as a present. It wasn’t there any more. I got into a really bad mood, I left the rucksack there and I ran downwards looking for it. I was very, very lucky. Just before starting to downclimb the wall, another group appeared on the trail. The man fronting it put his arm forward showing an object and said “GPS?”. Yes, that was it. “Merci! Très bien!” I mumbled in my pitiful French.

Contrary to the mandate that I had self-imposed, for wanting to reach my group as soon as possible and not to waste time, I hurried up towards the backpack. It took me ages to recover my normal breathing while still walking towards the snow. Luckily the sensation of weakness I had felt in Sélé did not return. Stephen was very kind. He was waiting for me halfway up.

When we reached the start of the snowfield, we fit our crampons on, grabbed the ice axes, and started the ascent of the giant white dunes. Stephen in front, Hannah and Priit in the middle, myself at the back. When we reached the Coolidge couloir, which was the place where we would decide which way to go, we saw that the groups that were already on the couloir appeared to be slow-moving or just static. Stephen suggested that we opted for the less demanding auguille du Pelvoux, which would take us less time, avoiding an exposure to too soft a snow and rock falls if it got too late and the sun had hit the massif for too long. I thought it was a very good decision, the rest of the group agreed. Being four -and uneven-, our progress was always going to be slow. And it had an extra advantage. Because almost every other group of climbers went for the summit of Mt Pelvoux, we had our own route all to ourselves.

We reached the base of the needle, left the bags securely tied to a block of rock (Priit had dropped a bottle of water earlier and it just went zooming down the snow,  Hannah did the same with a Spfork) and I led the first 50 meters of a steep couloir (I would say the equivalent of a Scottish Grade I). Hannah and Priit followed, and finally Stephen, who led the rest of the couloir up to the base of the rock needle. We all met there. I tried climbing the 20 to 25 meters of rock to the top of the auguille, but with the crampons on I did not feel entirely comfortable, and after about four meters I went back down and I told Stephen that I would need to take off the crampons and also place protection on it, even though it was relatively easy (a VDiff, possibly). He was concerned about the time and feared that getting everyone up there would make us run out of time.

So I kept the crampons on and went up a smaller aiguille, just about four meters high (a very very small practice of dry tooling, say). But that was enough to offer us a spectacular view of the sorroundings. I belayed everyone up, and then down. Then Priit belayed me from below, after passing the rope behind a rock that was by my side. We recovered the rope and we set up ab abseil, using an ab tat someone had left there (it was actually a rope, and looked very strong). Stephen was right with timing. The whole abseiling took ages. I went first, and instead of going straight down, I moved to the left, to a rocky area that I thought would make our descent to location of the backpacks easier.

Satisfaction

It was a difficult abseil, because it was well run to the left, and we had to be careful not to swinging or locking the rope when we tried to recover it. Thankfully, there was no problem with that. When we all met at the end of the abseil, I belayed the three for down climbing the rock bit that lend towards an easy snow patch. I then scrambled down. We met around the rucksacks and started the descent to the hut. I was feeling happy and fulfilled. But we had not yet finished. The snow was still good, but it already showed some signs of being hit by the sun for some hours. We moved as quickly as possible, and some of the vertical walls surrounding the white valley we were in displayed magnificent avalanches. We crossed a couple of cracks and took a deep breath when reaching the moraine. We took pictures smiling, took off the crampons, put away the ice axes and went to meet the rest of the group.

The other three were waiting for us looking very tired but extremely happy after having reached the summit of Mt Pelvoux. We bought slices of delicious raspberry tart. We rested for a while, and started the descent to the campsite, each on his own, in pure introspection. If there are no errors in the GPS data, we covered around 21km in 17 hours, from 1500 to almost 3700 meters high. I was very pleased, since I had only set the goal of reaching the hut at the beginning of the journey.

In the meantime Alex cought up with me. He was super tired. Tired but happy, like everyone else. We went down at a good pace but not that much. That night Stephen decided to make good use of a grill his daughter had given him, so I bought some kebabs in the Spar and we had a bellyful, with some red wine in front of the fire. It was Friday night. We left Ailefroide on Saturday morning. But before we jumped on the car for a long ride home, we went to climb a couple of short routes as a farewell. I did a 5a (the one Stephen and I considered a 5c) and then a couple of 5b (I did one twice, because I took the wrong line -purism, I suppose).

That whole week was another wonderful experience on the mountains, enjoying nature and the good things in human nature, as it was made evident by the Pelvoux hut guardian, the man who handed me the GPS and, above all, my climbing friends from the BCC.

Una semana de montañismo y escalada en los Alpes franceses

Find here the English version of this post

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Después de más de 10 horas de viaje en coche, incluyendo el cruce del Canal de la Mancha vía el EuroTúnel, llegamos a Ailefroide. Un paraíso para los amantes de la montaña, con opciones de rutas alpinas y vías de escalada deportiva sobre granito de pura fricción y pocas tomas para manos (en Ailefroide hice la que creo fue mi primera toma de uña, y funcionó). Hay hasta vía ferrata, pero no hice a tiempo de probarla; quedará para la próxima.

En el coche viajamos 4 miembros del BCC (Brixton Climbing Club), al que pertenezco. Allí nos juntamos con un grupo que había llegado antes. En total éramos 14, entre miembros del club e invitados. Cada uno con su carpita, en el camping municipal; un lujo. Está en la confluencia de un par de valles, que marcan el inicio de varias vías alpinas. Para donde se mire, la vista es espectacular. Las montañas rodean una serie de arboledas y praderas verdes y floreadas, donde se acampa. Se puede hacer fuego para animar con hogueras la noche y los baños y duchas están en súper buenas condiciones. A 5-10 minutos hay un par de edificaciones, la oficina de los guías, la de turismo, los infaltables locales de alquiler y venta de equipo de montaña, algún bar y un minimercado Spar, el lugar de compra de las provisiones (pain ou chocolat, baguettes, quesos y saucisson; también alguna cervecita o vino). Lo que no había era señal de celular. Nada de nada, como bien supieron Gema y mi familia… Perdones públicos por la falta de contacto.

Decía que llegamos a Ailefroide. Era sábado, tarde de noche. Armamos las carpitas y charlamos con los que estaban ya instalados. Después, a dormir. Por la mañana fuimos a hacer algo de escalada de vías de uno y dos largos. La verdad, hay que acostumbrarse al tipo de escalada porque es casi todo fricción de pies y poco y nada para las manos. Pero una vez que el cuerpo se va adaptando a los movimientos sobre las largas placas casi lisas se disfruta mucho.

No Pelvoux

Hicimos algunas vías y Alex, que venía insistiendo con hacer la travesía de Pelvoux -una ruta Alpina que arranca en el camping, sube hasta la cima del monte Pelvoux y regresa al camping a través del glaciar Violettes, logró convencer a otro compañero, Stephen, de encarar la ascensión. En las guías de montaña la ruta es de grado PD en la escala para ascensiones alpinas, sin embargo también aclaran que el descenso requiere de un equipo altamente competente en técnicas alpinas. Este último dato me hizo dudar desde el primer momento de estar en condiciones para hacerla. Pero como Stephen decidió acompañar a Alex (yo me siento más cerca del nivel de Stephen que el de Alex, que es un montañista más fuerte en general) decidí empacar para la travesía de dos días. Pero a 20 minutos de dejar el camping vino el primer abandono (y la lógica sensación de fracaso) del viaje. Nos cruzamos con un británico que estaba haciendo mountain bike. Nos preguntó para dónde íbamos. Le comentamos el proyecto y nos dijo que lo había hecho hacía poco con unos amigos. Así que le preguntamos más. Para empezar nos dio a entender que una sola cuerda -eso llevábamos- no alcanzaría para los rappeles de aproximación al glaciar Violettes. Stephen volvió al camping a buscar una segunda cuerda. El británico también nos dio otros detalles del descenso. Y ahí fue que decidí que no quería hacer la vía. Fue algo en la boca del estómago. Una sensación física que me decía que no, que no había que ir. Que mejor arrancar más despacio. Con algo de culpa pero con convicción le pedí perdón a Alex y le dije que algo me decía que no fuera y que no podía dejar de escuchar a mi propio cuerpo. Él me entendió, y emprendí el regreso. De bajada me crucé con Stephen. Le conté la decisión, también la respetó. Y abrió en él la puerta a sus propias dudas. Pero al final decidió seguir adelante. Las horas me dieron la razón, creo. Al menos en cuanto a mi propia decisión. Volví al campamento aliviado. Cargado con todo el equipo llegué a la ronda en la que estaba sentado el resto del grupo. Me miraron extrañados y me preguntaron qué pasó. Les expliqué y todos asintieron. Es bueno de la cultura montañera no sólo ayudar a los demás a superar sus límites y miedos, sino también la capacidad de entender cuando alguien pega la vuelta o dice: no, esto no. En ese momento lo valoré grandemente. No hubo ni una mirada de reproche. Y lo agradezco.

También es cierto que quedé preocupado por Alex y Stephen. Pero aunque no consiguieron el objetivo, y terminaron agotados, no pasó más que mucho esfuerzo y mucho cansancio. Llegaron al lugar donde tenían planeado hacer el vivac, pero muy tarde de noche porque habíamos empezado la ascensión demasiado cerca de la caída del sol. El camping está a 1500 metros sobre el nivel del mar. El refugio de Pelvoux, al lado del que iban a hacer noche, está a unos 2700 metros, así que la falta de aclimatación a la altura hizo efecto sobre sus cuerpos (y luego vi cómo me afectó a mí, al día siguiente). También pagaron el precio de la tardanza, durmiendo menos horas de las que debían. Finalmente, demasiado agotados, sólo llegaron a ascender hasta al collado desde donde arranca el couloir Coolidge, que es la “avenida” por la que se hace la aproximación final al Pelvoux. Desde allí, si no recuerdo mal, hicieron algún pico menor. La salida sirvió igual, fue un reconocimiento para un intento que hicimos días más tarde, que no incluiría la travesía, sino sólo un intento de llegar a la cima del Pelvoux y volver por el mismo camino del ascenso.

Mientras ellos dos subían, yo me quedé algo preocupado. Sólo me tranquilicé cuando al día siguiente, cerca de las 4 de la tarde  -si no más- vimos llegar a Alex, quien nos contó que Stephen estaba detrás, porque había perdido su cámara de fotos y había subido de nuevo al refugio a ver si la encontraba -no la encontró, lamentablemente. De tanta pasada por el refugio Stephen pegó buena onda con el refugiero, algo que nos vendría de maravillas días más tarde.

Alex llegó después del almuerzo, que a su vez vino después de que casi todo el resto del grupo nos la pasáramos la mañana escalando vías de uno y dos largos a unos 15 minutos del camping, sobre una pared que podía ver desde mi carpa. Divertido de nuevo el granito. Creo que hice una vía de 5b ese día. O 5a. Seguro, seguro que 5b fue lo máximo que primereé en este viaje. Aunque Stephen y yo estamos convencidos de que un 5a que hicimos el último día, los dos de primero, era en realidad un 5c. En fin… ¡los eternos debates sobre los grados de las vías!

Medio Sélé

Tranquilos con la aparición de Alex (horas antes habíamos escuchado el preocupante zumbido grave de un helicóptero de rescate), terminamos de preparanos para la partida. Nos juntamos diez para hacer la ascensión al glaciar du Selé, que nos llevaría hasta el col du Sélé, a más de 3600 metros de altura. El grupo lo lideró Jon, que ya había estado el año pasado allí y conocía la ruta.

Arrancamos tarde (es difícil mover a mucha gente; dicen que por cada persona en estos viajes hay que sumar 10 minutos para mover al grupo). Jon estaba preocupado porque quería pasar una pared de unos 200 metros, que hay que subir tomándose de cuerdas fijadas a la roca, antes de que anocheciera (sobre todo porque entre los 10 había algunos miembros con menos experiencia). Así que apuramos el paso, especialmente yo, que estuve durante un buen rato marcando el ritmo. Llegamos a las cuerdas fijas con el tiempo justo para llegar a la parte alta antes de que se fuera la luz. Pero yo estaba agotado. Sentía más que cansancio una cierta debilidad, como si el centro de mi cuerpo, no las piernas, estuviera pidiendo descanso y mimos. Una sensación que finalmente le adjudiqué al efecto de la altura, la falta de hidratación (durante el día hace calor allí, en esta época del año) y no haber comido tan bien como habría podido. Después del vivac, que si no recuerdo mal cortamos a las 4 de la mañana, a todo esto se sumó el sueño pobre de dormir en altura a la intemperie. En el camino ya habíamos perdido a Keith, quien agotado decidió volver al camping antes de llegar a la pared de las cuerdas y a Priit y su novia Hannah, que venían mucho más lento, y luego supimos que hicieron noche sobre una repisa de la pared, para subir al día siguiente hasta el inicio del glaciar.

Al despertar del vivac tomé unos sorbos de agua, me comí una barrita de cereales y repartimos las cordadas. Éramos 7. Jon lideró la primera, en la que estaban Claudia (su novia), Sasha y Fabien. Yo lideré la segunda, en la que también estaban Katie y Chris. Creo que la podría haber liderado Chirs. Pero así se dio. Otra vez creo que nos impusimos un ritmo demasiado fuerte, que los únicos que parecieron no sufrir fueron Sasha y Fabien (que durante todo el viaje demostraron un estado envidiable).

En la mitad del glaciar, después de mucho pelear contra la resistencia de mi cuerpo a seguir avanzando, el destino me regaló la oportunidad de pegar la vuelta. Jon me pidió que me acercara a él y Claudia, que habían estado conversando por un minuto, tras detener la marcha. Cuando llegué a su lado vi a Claudia con la cara desencajada. Jon me explicó que ella no podía más, que quería bajar y que él la acompañaría, porque como todos sabemos, en la nieve/hielo, no se puede dejar a una persona sola. Me pidió que siguiera con el grupo yo. Pero entre mi propio cansancio, y el hecho de que él conocía bien la ruta y tenía más experiencia le sugerí que hiciéramos al revés. Por suerte, aceptó. Cambiamos las cordadas, y Claudia y yo emprendimos la vuelta. A pesar de que el cuerpo me lo agradeció, algo en mí empezaba a sentir frustración. Había ido con la intención de completar algún objetivo, pero parecía que no se me iba a dar con tanta facilidad.

Con Claudia bajamos despacio. En el lugar donde habíamos hecho el vivac, y donde habíamos dejado bolsas de dormir y otras cargas extras que no necesitaríamos sobre el glaciar, dormimos una siesta espectacular, arrullados por el sonido del río que nacía a metros nomas a nuestras espaldas y ese silencio que dan las montañas, con algún ave cantando muy de vez en cuando. Después de una hora, seguimos viaje hacia el camping. El cuerpo parecía agradecer cada metro que bajábamos, a pesar de que el camino se hacía eterno. Así que a medida que recuperaba el aire, más bronca me daba no haber seguido hacia arriba. Sólo me consolaba el hecho de que el detonante de la bajada había sido Claudia y no yo mismo. Pero no era suficiente. Hice el sano ejercicio de recordarme lo mal que me estaba sintiendo sobre el glaciar. Creo que la razón triunfó. Pero me quedaba el deseo.

12 largos en el granito de Palavar

Pasamos la tarde descansando y charlando con Alex y Stephen y los otros que estaban ya en Ailefroide. Con Stephen decidimos que al día siguiente escalaríamos el cerro Palavar, justo detrás del camping, por la vía Palavar les Flots. Son 400 metros en 12 largos de máximo grado 5b (el link está mal, son 12 largos, aunque creo que los últimos dos se pueden unir).

Nos despertamos a las 4 de la mañana (se arranca muy temprano en los Alpes), e hicimos la aproximación a la vía junto a Alex y Sasha, que iban a encarar una vía más difícil sobre el mismo Palavar (con un largo de 6b+). El pronto inicio valió la pena, con Stephen fuimos los primeros en la pared, y llegamos justo unos minutos antes que una pareja holandesa, que nos vino pisando los talones todo el tiempo, a pesar de que no íbamos particularmente lento (promediamos los 27 minutos por largo, contando armado de relevos, ascenso del segundo, etc.). Se podría haber hecho más rápido, pero nos lo tomamos con calma. Fue un alegrón cuando completamos el último largo y sentí que se había cumplido un objetivo (bueno, la mitad de un objetivo, porque faltaba la bajada). La verdad, técnicamente me resultó fácil, así que a mayor exigencia fue de constancia, por el largo de la vía. Claramente la mayor exposición estuvo en los rappeles, que creo que fueron 6. Varios aéreos, con el consabido “dolor de arnés”. El primero nos salió medio lento y se nos venían encima los holandeses, pero después aceitamos el mecanismo, y ya los dejamos atrás. Volvimos contentos al camping. Una vez allí, planteamos el siguiente objetivo: encararíamos de nuevo el Pelvoux. Esta vez iríamos 7. Alex, Sasha, Fabien (una cordada) y Stephen, Priit, Hannah y yo (la otra).

Esta vez todo fue mejor planificado. Salimos el jueves temprano por la tarde, después de un abundante almuerzo. Yo dudé porque no me sentía del todo bien. Intuí una trampa del cuerpo y decidí que iría igual, hasta donde pudiera. Si no llegaba lejos, mala suerte; al menos lo habría intentado. El plan era hacer vivac 200 metros más arriba del refugio y, si podíamos, aún más arriba, para arrancar con ventaja en la madrugada. Pero pararíamos en el refugio a cenar, para estar bien alimentados antes de atacar la parte dura del ascenso.

Otro enfoque, otro Pelvoux

Yo cambié completamente la filosofía de la subida al refugio con respecto a lo que había hecho con el glaciar de Sélé. En vez de apurar el paso me impuse la lentitud. Apenas sentía que se me aceleraba un poco el ritmo cardíaco bajaba la velocidad. La mayoría del grupo se me adelantó. Los crucé en un descanso, y les dije que como iba bien con mi paso, no iba a frenar. Fueron 3h20 de caminata sin una sola parada, subiendo de 1500 a 2700 metros (40 minutos menos de lo que habían tardado Stephen y Alex en su primer intento). Llegué antes que Priit y Hannah y después que el resto, aunque no tanto después (a excepción de Sasha y Fabien que tardaron bastante menos). Durante todo el camino me cuidé de beber bastante agua. Y la verdad es que después de todo el esfuerzo apenas estaba cansado. La estrategia dio resultado. Y fue un gran aprendizaje: en altura no se puede apurar el paso, hay que escuchar al cuerpo, ir de a poco, aclimatarse, comer bien cuando se puede y beber todo lo que se pueda. Espero no olvidarme de esta lección y saber aprovecharla en futuros proyectos de montañismo.

De todos modos, no todo salió a la perfección. El intento tuvo sus percances. Al llegar al refugio preguntamos por la cena, pero nos dijeron que tendríamos que haber reservado. Al final mostrando la buena voluntad que tuvieron con nosotros todo el tiempo, el refugiero y la cocinera acordaron servirnos sopa y omelettes. Estábamos extasiados con la idea. Pero teníamos que esperar. Eran apenas las 4.30 o 5 de la tarde y la cena se servía a las 6.30. Aprovechamos para descansar. Y para esperar la tormenta. Todos los días venía lloviendo por 2 o 3 horas a la tarde. El agua venía entre las 3 y las 7 de la tarde, como muy tarde. Habíamos calculado llegar al refugio antes de la tormenta, cenar allí mientras pasaba, y luego subir hacia el vivac. Le escapamos por detrás, pero la lluvia nos tendió una trampa por delante. Cuando estábamos terminando la exquisita sopa y el sublime omelette empezó a gotear. Y no paraba. A las 9 nos preocupamos, porque quedaba poco rato de luz. Pero ya cerca de las 10, cuando el agua seguía cayendo, estábamos ciertamente descorazonados. Íbamos a tener que salir a oscuras, empaparnos y pasar unos pocas horas de sueño miserable antes de arrancar la parte verdaderamente dura de la ascensión.

Acá toca agradecer de nuevo al refugiero, quien se portó realmente de primera. Como nos vio en esa situación tan patética, nos ofreció el cuarto de cocina de los huéspedes para que tiráramos allí nuestras bolsas de dormir. Fue una bendición. Descansamos muy bien, a pesar de los ronquidos (fundamentalmente míos). Y a las 3 de la mañana nos despertamos, en silencio y muy eficientemente preparamos los equipos y nuestras mochilas livianas, dejamos bolsas de dormir y otros petates en el refugio e iniciamos el camino hacia las partes altas del macizo.

La cordada de Alex, Sasha y Julien se adelantó, con la mira puesta directamente en la cima del monte Pelvoux. Mi grupo, a cuyo frente estaba Stephen, optó por ir algo más despacio (Hannah no tenía tanta experiencia de montaña y llevaba un ritmo más lento) y decidir más adelante si iríamos hacia el Pelvoux o uno de sus satélites, la aguja de Pelvoux. Iluminando el camino con las linternas, pasamos el primer escollo, una corta pared que tocaba trepar para llegar a una suerte de morrena que conduce a la plancha de nieve que forma la vía de acceso al Pelvoux y sus satélites. Poco después de pasar la pared me dí cuenta de que se me había caído del bolsillo del rompevientos el GPS que me regaló Gema. Me puse de muy mal humor, dejé la mochila allí y bajé corriendo a buscarlo. Tuve suerte. Antes de destrepar la pared otro grupo que venía subiendo apareció en la picada. El hombre que iba al frente extendió su brazo mostrándome un objeto y dijo “¿GPS?”. Sí, era. “¡Mercí! ¡Très bien!”, estallé en mi lamentable francés. Y así se resolvió otra inclemencia de este ascenso.

Contradiciendo el mandato que me había autoimpuesto, por querer alcanzar a mi grupo lo más pronto posible y no hacerles perder tiempo, apuré el paso hasta llegar a la mochila. Aunque no me detuvo, la torpeza hizo que me llevara mucho tiempo recuperar la respiración normal, y me atacó el miedo de que se repitiera la sensación del Sélé. Por suerte no sucedió. Stephen se portó súper bien, me lo encontré a mitad de camino hacia la nieve, esperándome.

Cuando llegamos al inicio del campo nevado, calzamos grampones, desenfundamos piquetas, y arrancamos el ascenso por las gigantes dunas blancas. Stephen al frente, Hannah y Priit en el medio, yo al final. Los más experimentados y/o fuertes del grupo van en los extremos. Cuando llegamos el couloir Coolidge, donde decidiríamos qué camino seguir, vimos que los grupos que ya estaban sobre el couloir parecían estar estáticos, así de lento avanzaban. Stephen sugirió que no encarásemos esa vía, y optáramos por la menos demandante aguja de Pelvoux, que nos llevaría menos tiempo y evitaría exponernos a nieve demasiado blanda y caídas de roca si dejábamos pasar demasiadas horas de sol calentando las superficies del macizo. A mí me pareció una muy buena decisión, y al resto del grupo también. Fue buena, porque siendo cuatro y un grupo desparejo, el avance se hacía relativamente lento. Pero tuvo otra ventaja: como todos los otros grupos fueron al Pelvoux o a otros objetivos, tuvimos el lujo de estar sólos desde el momento en que dejamos la base del couloir.

Llegamos hasta la base de la aguja. Dejamos las mochilas bien atadas a un bloque de roca (Priit ya había dejado caer una botella de agua que traté de atrapar, pero ya había ganado demasiada velocidad sobre una nieve apenas empinada; y Hannah perdió de la misma forma una Spfork -cuchara, tenedor y cuchillo, todo en un mismo utensilio-) y primereé unos 50 metros de un couloir empinado (diría que el equivalente a un grado I de la escala escocesa). Siguieron Hannah y Priit, y finalmente Stephen, quien primereó el resto de lo que quedaba de nieve hasta la base de roca. Nos juntamos allí. Probé subir parte de los 20-25 metros de roca que nos faltaban para llegar a la cima de la aguja, pero con los grampones no me sentía del todo cómodo, y tras unos 4 metros bajé y le dije a Stephen que tendría probablemente que sacarme los grampones y además equipar la vía, aunque era relativamente fácil. Él estaba preocupado por el tiempo y temía que mi subida, más luego la de los chicos y la suya, más un rappel extra para el descenso haría que se nos hiciera muy tarde.

Así que subí con los grampones 4 metros (una muy muy pequeña práctica de dry tooling, digamos), que nos pusieron encima de una mini agujita que estaba al lado, y que nos dio una vista espectacular. Le di seguro a los otros tres, estuvimos un minuto ahí. Les dí seguro para que bajaran y después le pedí a Priit que me diera seguro desde abajo, tras pasar la cuerda por una roca. Recuperamos la cuerda y armamos el rappel, usando una cuerda que ya estaba atada a una gran roca. Todo se veía muy firme. Otra vez Stephen tuvo razón, el rappel se nos hizo súper largo, así que estuvo bien ahorrar tiempo. Rappelé primero, y en vez de bajar por donde subimos me moví hacia la izquierda, hacia una zona de roca que me pareció que nos haría más fácil el descenso hasta las mochilas.

Satisfacción

Era un rappel medio complicado, porque estaba bien corrido hacia la izquierda, y había que tener cuidado de no pendular o de que la cuerda se trabara al intentar recuperarla. No hubo problema con eso. Les dí seguro a los otros tres para que destreparan la parte de roca y llegaran a un descenso de nieve fácil. Después bajé yo, era fácil así que no hacía falta dar seguro. Stephen siguió sin él a mitad del descenso. Nos reunimos con las mochilas y emprendimos la bajada hasta el refugio. Yo ya me sentía contento y realizado. Pero todavía no habíamos terminado. La nieve todavía estaba bien, pero se notaban signos del sol. Nos movimos lo más rápido posible, y sobre algunas de las paredes más verticales que rodeaban a esta especie de valle blanco vimos algunas espectaculares avalanchas. Salvamos bien un par de grietas y cuando subimos a la morrena respiramos hondo. Sonrientes nos sacamos fotos, descalzamos los grampones, enfundamos las piquetas y fuimos al encuentro de la otra cordada en el refugio.

Los otros tres nos esperaban con pinta de bastante cansados, pero contentos de haber hecho cumbre en el Pelvoux. Nos compramos unas deliciosas porciones de tarta de frambuesa. Descansamos un rato, y arrancamos la bajada hacia el camping, cada uno por su lado, saboreando en pura introspección la experiencia vivida. Si no hay errores en los datos del GPS, fueron unos 21km de marcha, en unas 17 horas, pasando de 1500 a casi 3700 metros de altura. Tiene su gustito a épica, ¿no? Yo estaba muy satisfecho, teniendo en cuenta que el día anterior me sentía mal, y que me había propuesto como objetivo llegar al refugio, y después ver -si me sentía con fuerzas- qué más podía hacer.

A la media hora de bajada me alcanzó Alex, estaba súper cansado, lo que dio más razón a la decisión de mi cordada de no ir hacia la cima del Pelvoux. Cansado pero feliz, igual que todos. Bajamos tranquilos, a buen ritmo pero sin desesperación. Esa noche Stephen decidió estrenar una parrillita portátil que le regaló la hija, así que compramos unas brochettes en el supermercadito y nos dimos una buena panzada, con algo de tinto frente al fogón. Era viernes por la noche. Nos quedaba la mañana del sábado y después partir.

El sábado desmontamos campamento, preparamos el equipaje grande y nos fuimos a escalar unas vías cortas, para la despedida. Hice ese 5a que diría que es 5c y dos 5b, uno como segundo, que Katie primereó y otro de primero, que hice dos veces, porque confundí la vía. Un ataque de purismo, imagino. Quedándonos con ganas de más pagamos en camping, subimos al coche y volvimos a Londres. Fue otra maravillosa experiencia en la montaña, disfrutando de las bondades de la naturaleza y de las muy buenas cosas que da la naturaleza humana, como lo mostraron el refugiero del Pelvoux, el hombre que me devolvió el GPS y, sobre todo, los compañeros de escalada.

Actualización: un agradecimiento para los muchachos de Mountain Weekends, que sumaron este post a esta buena compilación de recursos sobre escalada en los Alpes en español: http://mountain-weekends.blogspot.com/2010/07/escalar-en-los-alpes.html